IBM e investigadores médicos lanzan iniciativa para encontrar el tratamiento de la gripe

IBM y la rama Médica de la Universidad de Texas (University of Texas Medical Branch / UTMB) lanzaron un esfuerzo que se vale de la “supercomputadora virtual” del proyecto World Community Grid de IBM para permitir la realización de ensayos de laboratorio con candidatos para cepas de gripe resistentes y nuevas cepas, tales como H1N1, en menos de un mes.   

Los investigadores de University of Texas Medical Branch utilizarán World Community Grid para identificar los componentes químicos que presentan mayor probabilidad de detener la propagación de los virus de la gripe y para someterlos a ensayos en condiciones de laboratorio. El trabajo computacional equivale a miles de años de tiempo de cómputo que se comprimirán en tan sólo meses utilizando World Community Grid.   Es probable que hasta 10% de los posibles medicamentos identificados por cálculos en World Community Grid muestren actividad antiviral en el laboratorio y avancen a ensayos ulteriores.

Según los investigadores, sin acceso a la potencia de supercomputación virtual de World Community Grid, la búsqueda de candidatos sería prohibitiva por el tiempo y los ensayos de laboratorio que demandaría. Aún así, durante los próximos meses y años, los investigadores sostienen que esperan identificar posibles candidatos para los ensayos clínicos. Los investigadores de la Universidad de Texas actualmente utilizan la potencia de World Community Grid en proyectos de investigación de otras enfermedades, como la fiebre del dengue y el virus del Nilo Occidental.
 
“Gracias a la experiencia que obtuvimos en nuestro proyecto sobre dengue que se ejecuta en World Community Grid, esperamos identificar nuevos candidatos para la gripe y probar en menos de un mes,” señaló el Dr. Stan Watowich, investigador en jefe y Profesor Adjunto de Bioquímica de UTMB.  “World Community Grid nos da la potencia de cómputo necesaria para emprender proyectos de una magnitud increíble. Podemos pasar de los cálculos de computadora a los ensayos de laboratorio más rápidamente, con un foco más afilado”.

El proyecto conjunto, “Búsqueda de Antivirales para la Gripe” (“Influenza Antiviral Drug Search”), emplea la potencia de cómputo de más de un millón de dispositivos registrados y cientos de miles de personas que donan el tiempo no utilizado de sus computadoras para promover la investigación médica y humanitaria.

La gripe cobra las vidas de cientos de miles de personas en el mundo por año. El actual brote del virus H1N1 nos recuerda la velocidad de mutación que evidencia el virus de la gripe y la facilidad con la que aparecen nuevas cepas del virus. Todos los años se necesitan nuevas vacunas contra la gripe debido a la alta tasa de mutación del virus. Y año tras año, las nuevas cepas del virus de la gripe muestran una resistencia cada vez mayor a los medicamentos disponibles.

World Community Grid ejecutará experimentos de química virtual para determinar cuáles de los millones de pequeñas moléculas pueden adherirse al virus de la gripe e inhibir su contagio. Las hipótesis obtenidas por computadora luego podrán comprobarse en el laboratorio y la clínica, que son las siguientes fases del desarrollo de medicinas para el mercado. Todos los resultados estarán libremente disponibles a otros investigadores que estudian el virus de la gripe.

“La gripe es uno de los virus más elusivos del mundo y tiene un impacto fatal año tras año. Ahora toda persona que tenga una computadora y acceso a Internet puede formar parte de una solución global para abordar esta preocupación sanitaria crítica,” comentó Stanley S. Litow, vicepresidente de Ciudadanía Corporativa y Asuntos Institucionales de IBM y presidente de la IBM International Foundation. “En momentos en que los medios están llenos de noticias desalentadoras de que aparentemente el virus está fuera de control, aquí hay algo que cada uno de nosotros puede hacer para marcar la diferencia”.

Quienes deseen donar el tiempo no utilizado de sus computadoras pueden dedicar unos pocos minutos a registrarse en www.worldcommunitygrid.org e instalar un pequeño programa de software gratuito, seguro y discreto en sus equipos. Cuando estén ociosas, sus computadoras solicitarán datos al servidor de World Community Grid, realizarán los cálculos para el descubrimiento de medicinas utilizando estos datos y luego enviarán los resultados de vuelta al servidor, solicitándole más trabajo para procesar. Un protector de pantalla indica a los usuarios cuando sus computadoras están en uso y los ayuda a rastrear el progreso en el esfuerzo.

World Community Grid es la red humanitaria pública más grande que existe, con más de 415.000 miembros y enlaces a más de 1 millón de computadoras. Sin embargo, esto representa sólo una fracción de las mil millones de computadoras estimadas en el mundo que podrían utilizarse para descubrimientos médicos. Si más computadoras estuvieran contribuyendo al esfuerzo, la investigación podría progresar más rápido y podrían agregarse más proyectos, incluso aquellos que requieren las mayores supercomputadoras.

Los resultados de World Community Grid incluyen:
• El proyecto Nutritious Rice for the World, dedicado a descubrir cepas de arroz nutritivas, ya procesó 12 millones de transacciones y 11.000 años de tiempo de computadora.
• El proyecto AfricanClimate@Home acaba de completar la recopilación de datos y ahora comenzará con el análisis de la investigación climática propiamente dicha.
• El proyecto Help Defeat Cancer comprobó su técnica más exacta para identificar cáncer y recibió un subsidio de US$2,5 millones de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) para continuar con la implementación de su sistema.
• El proyecto FightAIDS@Home identificó más de 40 medicamentos que son candidatos potenciales para la lucha contra el SIDA y procede a someterlas al trabajo de laboratorio. Además, Scripps recientemente también identificó 12 compuestos que son candidatos para “unirse” a un nuevo sitio sobre un nuevo “superbug” de VIH, cepas de VIH que ahora son resistentes a tratamientos con múltiples drogas.
• El proyecto Discovering Dengue Drug Together ya ha identificado algunos compuestos potenciales y está procediendo al trabajo de laboratorio para descubrir medicinas contra el dengue.